Del

Her gjelder det å holde tunga rett i munnen: Northrop Grumman deltar i konkurransen om å få levere til prosjektet MQ-25 Stingray, som er Pentagon og U.S. Navys nye system for ubemannede luftfartøy til hangarskip. Her er det mye konkurranse og hemmelighetskremmeri, men nå kan første hint ha blitt fanget på kamera.

 

Det er Aviation Week som har fått kloa i et anonymt bildetips. Bildet viser åpenbart en X-47B med modifikasjoner, som skal være flyprodusentens bidrag til MQ-25-konkurransen. Om Northrop Grumman faktisk skal delta med en X-47B av denne typen, eller om den kun fungerer som en testplattform, er usikkert. At flytypen som brukes til testing nesten bestandig er samme grunntype som tiltenkt sluttprodukt gir jo et hint, men et forbehold er på sin plass.

Avansert fjernstyrt tanking

Bildet skal være tatt i Palmdale, California, og viser det ubemannede flyet i en modifisert utgave. For ekspertene er det mye snadder på det noe uklare bildet. Både spesielle droptanker fra F-18 og en tilgangsluke for et elektrisk panel som kan passe til IR-utstyr har blitt identifisert. For oss ikke-eksperter er det droptankene som er det mest iøynefallende. Det dreier seg om såkalte WARPs, eller Wing Air Refuelling Pods, som kan brukes til å levere drivstoff til andre fly på samme måte som en KC-10, KC-130J – eller for den saks skyld A330 MRTT, som Norge også har medeierskap i. Med andre ord; det er snakk om en ubemannet lufttanker.

 

Lufttanking slik vi er vant til å se det. Fremtiden kan bli annerledes. Her er det en A330 MRTT, av samme type som Norge er deleier i, som serverer to tørste F-18.
Foto: Airbus Defence

 

Fra angrep til drivstoff

Selve prosjektet MQ-25 Stingray har blitt endret under veis. I begynnelsen var det mye snakk om å kunne avfyre missiler eller slippe bomber og drive overvåking, men det har langsomt dreid mot lufttanking. Samtidig legger ikke Pentagon skjul på MQ-25 skal, selv om det bare finnes som lufttanker, fortsatt være i stand til å ødelegge mål, fungere som relé for kommunikasjon og drive overvåking. Dermed kan man spørre seg om lufttankingen vil bli den ofissielle funksjonen, mens andre egenskaper vil forbi «uoffisielle».

Mindre stealth, mer funksjonalitet

Tidligere var stealth-egenskapene for MQ-25 Stingray nevnt som noe av det viktigste, men som blant annet dette nye bildet viser – U.S. Navy har også bekreftet at mindre vekt på stealth vil gi flere leverandører mulighet til å delta i konkurransen – har ren funksjonalitet ha fått en viktigere plass enn designet som skal gi lavest mulig radarsignatur.

I juli 2013 ble den første vellykkede hangarskipslandingen med en X-47 foretatt: